Les Randos de Fred & Paul

Etape 4 : Scherpenheuvel → Ransberg (22 km) réalisée en juillet 2015

L'origine du sanctuaire de Scherpenheuvel (Montaigu) remonte au Haut Moyen-âge. Au sommet de la colline se dressait un chêne qui reçut un sens chrétien lorsque quelqu'un y suspendit une statuette de la Vierge Marie. Beaucoup de gens venaient y prier. L'affluence devint encore plus grande lorsque, d'après la légende, un jeune berger emporta la statuette. Lorsque son patron vint le voir, il le trouva paralysé et, le garçon ne put se mouvoir à nouveau qu'au moment où la statuette fut remise en place. Les gens interprétèrent la chose comme le signe que Marie voulait être vénérée à cet endroit. Des années plus tard, on bâtit à cet endroit une chapelle en bois, ensuite une chapelle en pierre. Le chêne fut abattu et son bois servit à réaliser différentes statuettes de la Vierge, désormais dispersées dans le monde entier.

Peu après les archiducs Albert et Isabelle prirent l'initiative de la construction du sanctuaire heptagonal actuel. Ce premier bâtiment baroque des Pays-Bas a été construit sous la conduite de l'architecte Coebergher. En 1922, l'église obtint le titre de Basilique mineure ; elle reste depuis lors l'un des lieux de pèlerinages mariaux les plus fréquentés de Belgique.

Streek-GR Hageland : Scherpenheuvel, basilique Streek-GR Hageland : Scherpenheuvel, intérieur de la Basilique

Il est un peu plus de 9h30 lorsque nous entamons cette quatrième étape du tour du Hageland en direction de Ransberg, village appartenant à la commune de Kortenaken. Le début du circuit va nous mener vers les faubourgs de Diest via des chemins de terre et quelques rares petits sentiers. Derrière nous, on aperçoit, émergeant au-dessus de la cime des arbres, les tours de la basilique de Montaigu que nous venons de quitter.

Streek GR Hagelandn entre Scherpenheuvel et Diest

Nous arrivons à un carrefour où plusieurs sentiers de grande randonnée se croisent : le Streek-GR Hageland, le GR 5 avec qui nous faisons route commune depuis Testelt et le GR 512 (Diest - Geraardsbergen). Les trois parcours seront communs, durant un peu moins de 5 km, jusqu'à l'entrée de Diest. Nous allons aussi suivre les balises du chemin de St-Jacques de Compostelle ; je pense qu'il s'agit de la « Via Monastica » qui relie 's-Hertogenbosch (Pays-Bas) à Rocroi (France).

Streek-GR Hageland, GR5, GR512

Nous atteignons la périphérie de Diest où se trouvent les grandes surfaces commerciales (Carrefour, Brico et Lunch Garden notamment) mais le Streek-GR Hageland ne nous fera pas passer dans le centre-ville, dommage ! Au détour d'un chemin, nous rencontrons un poteau indicateur nous annonçant que désormais nous abandonnons les balises blanches et rouges. En effet, les GR 5 et GR 512 s'en vont vers Diest tandis que le Streek-GR Hageland continue vers Zoutleeuw.

Une route pavée et encaissée suivie d'un chemin de terre, entre les champs et les vergers, nous mène vers un parc éolien situé de part et d'autre de l'autoroute E314.

Streek-GR Hageland entre Diest et Rijnrode Streek-GR Hageland : Papenbroek

Passage sur le pont surplombant l'autoroute avant de prendre un sentier passant au pied des éoliennes. Après un sentier notre regard est attiré par l'enseigne d'un producteur de vins « Kluisberg ». Cette exploitation dispose de quatre hectares de vignoble, soit 13 000 pieds répartis sur différentes parcelles.

Streek-GR Hageland entre Diest et Rijnrode Streek-GR Hageland : Rijnrode, vignerons Kluisberg

Tandis que mes 3 compagnons de randonnée avancent en direction de Rijnrode, je m'étonne de ne plus voir de balises jaunes et rouges et décide de consulter la carte. Je me rends alors compte que nous ne sommes plus sur la bonne piste mais il est trop tard pour faire demi-tour. Nous suivons donc la grand-route jusqu'à récupérer le Streek-GR un peu plus loin. Durant cette matinée, nous sommes passés à côté de quelques belles chapelles dont certaines avec un banc devant mais, à l'heure du repas, une fois de plus, pas un seul banc pour nous asseoir ! Nous effectuons la pause de midi assis sur le sol et évidemment, quelques centaines de mètres plus loin, nous passons à côté d'un banc.

Le début du parcours de l'après-midi sera parfait avec un sentier zigzaguant entre les prairies, le passage d'un tourniquet et d'un échalier avant d'emprunter un petit chemin ombragé. Malheureusement, la suite sera bien différente avec notamment une route pavée suivie, en ligne droite, pendant un kilomètre.

Streek-GR Hageland entre Rijnrode et Vroente Streek-GR Hageland entre Rijnrode et Vroente

Après la traversée du village de Vroente, nous avons encore 4 km à parcourir jusqu'à Ransberg dont nous apercevons déjà le clocher dans le lointain. Juste avant une ferme, nous prenons à gauche le long d'un verger. Tandis que les poiriers succèdent aux pommiers, nous passons le pont au-dessus de la Velp. Cette petite rivière prend sa source près de Bierbeek pour se jeter dans le Demer, un peu avant Diest.

Streek GR Hageland entre Vroente et Ransberg : passage dans les vergers

Auparavant, on trouvait dans le Hageland quelques vergers à haute tige. Cependant, la cueillette des fruits des arbres à haute tige nécessite beaucoup de travail et c'est la raison pour laquelle on est passé à des races à basse tige. Les principales variétés cultivées sont pour les pommes : Jonagold, Jonagored et Boskoop ; pour les poires : Doyenné du Comice, Durondeau et Conférence.

Streek-GR Hageland entre Vroente et Ransberg

C'est vers 15h, après un dernier kilomètre sur une petite route bétonnée, en légère montée et en plein soleil, que nous retrouvons la voiture devant l'église Notre-Dame du Rosaire à Ransberg. Avant cela nous avons eu droit à quelques rares chemins herbeux au milieu des champs et vergers.